La NASA annuncia che la navicella InSight ha alcuni mesi di “vita” su Marte

Dopo aver fornito misurazioni senza precedenti dell’attività sismica su Marte e persino immagini affascinanti (come un’alba), la navicella InSight sta per ritirarsi. Questo è ciò che rivelano gli scienziati della NASA responsabili della conduzione della missione, che esplora il Pianeta Rosso da novembre 2018.

Sul suolo marziano da novembre 2018, la navicella InSight ha i giorni contati sul Pianeta Rosso. Immagine: NASA/Disclosure

Di recente, il lander ha rilevato il più grande terremoto mai registrato non solo su Marte ma ovunque al di fuori della Terra: un “marsquake” di magnitudo 5. Per gli standard terrestri, non sarebbe un grosso problema. Da queste parti, tremori di questa intensità si verificano mezzo milione di volte l’anno e raramente causano danni più gravi del lancio di oggetti dagli scaffali o della rottura dei vetri delle finestre.

Tuttavia, immagini e rilevamenti come questi passeranno presto alla storia. Questo perché la navicella InSight non supporta più l’accumulo di polvere che si è formata sui suoi pannelli solari, perdendo gradualmente la sua capacità di catturare energia.

Secondo le informazioni fornite dall’agenzia spaziale statunitense durante una conferenza stampa tenuta mercoledì (17), il modulo funziona al di sotto di un decimo della sua potenza disponibile di 5.000 wattora al giorno marziano (che è chiamato sole ed equivale a circa 24h39min ).

“Quando siamo atterrati, erano tra i 40 minuti e un’ora, l’equivalente del consumo di un forno elettrico convenzionale”, ha affermato Kathya Zamora Garcia, vice project manager di InSight presso il Jet Propulsion Laboratory (JPL) della NASA. “Ora InSight non può produrre più di 500 wattora, consentendoci di lavorare solo per circa 10 minuti al massimo.”

Alimentata dalla luce solare, la sonda InSight non resiste all’accumulo di polvere sui suoi pannelli di raccolta dell’energia. Immagine: NASA Insight Ethz/Riproduzione

Tra gli altri risultati, la missione ha consentito agli scienziati di conoscere i limiti precisi dello spessore della crosta e delle dimensioni del nucleo, che, per Bruce Banerdt, il ricercatore principale del JPL, è il coronamento del successo della missione.

“Avevamo solo un quadro molto confuso di ciò che stava accadendo all’interno di Marte e penso che il vero contributo del modulo InSight sia che ora possiamo effettivamente disegnare un’immagine quantitativamente accurata dell’interno del pianeta”, ha affermato.

L’eredità della missione InSight su Marte sarà disponibile per future indagini

Per mesi, la NASA ha avvertito che InSight probabilmente non ce l’avrebbe fatta fino alla metà di quest’anno. A gennaio, una grande tempesta di polvere regionale ha coperto i pannelli solari del lander, che ha attivato automaticamente la modalità provvisoria. Ciò era già accaduto più volte nel 2021, generando un accumulo di polvere e riducendone la fonte di energia.

A causa di problemi di peso e potenza, il lander non è dotato di un sistema supplementare per pulire la polvere, come motori o spazzole. Quindi, utilizzando un foro nel braccio robotico, il team di InSight ha ridotto un po’ la polvere su un pannello e ha ottenuto diversi incrementi di energia, ma queste attività diventano sempre più difficili man mano che l’energia disponibile diminuisce.

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Per preservare al meglio la potenza della sonda, questo braccio robotico sarà posto in una “posa da pensionamento”, in una posizione a forma di V capovolta per avere la visuale del sismometro una volta che non gli viene più ordinato di spostarsi dalla Terra. . Questo dovrebbe avvenire entro la fine di giugno.

Da quel momento in poi, il sismometro funzionerà almeno in modo intermittente per un altro periodo (viene acceso e spento di tanto in tanto), ma, secondo il team, sia esso che gli altri strumenti dovrebbero essere spenti entro agosto. Entro dicembre dovrebbe scattare l'”ultima parte” che pone fine a questa storica missione.

La sua eredità, tuttavia, rimane. Banerdt ha sottolineato che il team scientifico rimarrà impegnato per almeno altri sei mesi in compiti di missione immediati, anche dopo che InSight avrà completato la sua raccolta di dati. “Stiamo ricevendo prodotti di dati finali, come il nostro catalogo finale dei terremoti su Marte e i nostri modelli finali del pianeta”, ha affermato.

Secondo Banerdt, il team invierà i suoi ultimi dati a un archivio pubblico, dove tali informazioni rimarranno disponibili per sempre, aggiungendosi al catalogo dei dati delle missioni spaziali ritirate, che possono essere rivisitati per indagini future.

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